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08/04/2012

Antarctique – Le lac Vostok, un univers sous la glace (3)

 

vostok,antarctique,lac,europe,ganymède,cryobotDepuis que les hommes ont entrepris d'explorer leur monde, ils ont développé des techniques pour découvrir les océans. D'abord à la nage, puis en bateau, avant d'inventer le sous-marin en 1624. Le record du monde de plongée est détenu, non pas par James Cameron – le réalisateur du film Titanic en mars 2012, mais par le professeur suisse Jacques Piccard. A bord de son bathyscaphe Trieste, il est descendu dans la fosse océanique des îles Marianne à – 10 916 m, le 23 janvier 1960. Notez ici que son père, le Pr Auguste Piccard, a inspiré au dessinateur belge Hergé le personnage du Pr Tournesol (Photomontage : Javier Pelàez, 2011).

D'où mon surnom, un peu modifié, à la rédaction de Midi Libre et dans ce blog...

Pour découvrir ce qui vit dans le lac Vostok, pas question d'y envoyer un sous-marin avec des hommesvostok,antarctique,lac,europe,ganymède,cryobot à l'intérieur. S'il a fallut 40 ans aux Russes pour l'atteindre, en forant un trou de 13 cm de diamètre dans la glace, il faudrait des siècles pour y percer un trou de 4 m ! D'où l'idée d'un sous-marin miniature, en forme de cigare ou de sphère, qui descendra au bout d'un câble l'alimentant en électricité et lui permettant de renvoyer en surface ses images et ses observations. Cet engin existe déjà : des plongeurs ont effectué des tests très concluants l'an dernier, sous la banquise des côtes de l'Antarctique.

L'un des problèmes majeurs de cette plongée d'exploration consiste à ne surtout pas polluer le lac sous-glaciaire. Rappelez-vous que dans l'épisode 2 de cette série, j'ai expliqué que l'eau de Vostok n'a pas eu de contact avec le monde extérieur depuis des dizaines de milliers d'années. Il suffirait qu'un peu d'huile ou un objet quelconque se détache de l'engin pour qu'il modifie la composition de l'eau. Cela mettrait en péril les formes de vie – encore une fois hypothétiques, dans l'état actuel de nos connaissances – qui y prospèrent et fausserait définitivement les observations. Les scientifiques travaillent donc avec la plus grande prudence ; ils préfèrent prendre leur temps afin de tout bien préparer, avant de tenter la grande plongée.

 De l'Antarctique à Europe

vostok,antarctique,lac,europe,ganymède,cryobotSi cette tentative réussit, les chercheurs pourront alors tourner leurs regards vers... le ciel. Parce que de la glace, il y en a partout dans notre système solaire. De la glace de gaz carbonique aux pôles de Mars (photo : NASA/JPL), mais surtout de la glace d'eau à la surface des satellites des grandes planètes. Les deux plus intéressants pour la recherche de la vie sous la banquise se nomment Europe et Ganymède. Découverts par l'astronome italien Galilée en 1610, ils tournent autour de Jupiter en compagnie de 64 autres satellites naturels.

Ce qui les rend si intéressants, c'est qu'entre la glace en surface – dont l'épaisseur varie entre 2 et 10vostok,antarctique,lac,europe,ganymède,cryobot km – et la roche qui enserre un noyau chaud, il existe un océan ! (Dessin : NASA/JPL) La sonde américaine Galileo, qui a exploré le système de Jupiter entre et , en a donné la quasi-certitude aux scientifiques de la NASA, l'Agence spatiale américaine. En pensant aux formes de vie qui existent à 4 000 m de profondeur dans l'océan Atlantique, sans soleil ni chaleur (voir l'épisode 2), les chercheurs pensent que la vie est possible sous les glaces des deux satellites. Microbes, plantes, poissons ? Pour l'instant, c'est l'inconnu total. Raison de plus pour aller y voir de plus près.

Là non plus, hors de question d'y envoyer des hommes. Les technologies n'existent pas encore pour envoyer un vaisseau spatial habité à plus de 700 millions de kilomètres de la Terre : trop complexe, trop lourd, trop dangereux et trop cher, du moins pour l'instant – 2001, l'Odyssée de l'espace reste encore de la science-fiction. En revanche, envoyer des robots, les hommes savent le faire depuis 50 ans. Regardez les deux petits véhicules à roues explorant Mars depuis janvier 2004 (*) : ils étaient garantis pour... 90 jours !

 Sous-marin planétaire

Voilà pourquoi les expériences conduites pour le lac Vostok seront très utiles. La NASA compte envoyer un ou plusieurs mini-sous-marins pour explorer les océans d'Europe et de Ganymède. Le voyage ne sera pas difficile : la sonde New Horizons (nouveaux horizons) voyage actuellement vers Pluton, à 5,9 milliards de kilomètres de la Terre, où elle arrivera en 2015. Le plus compliqué sera de percer l'épaisse croûte glacée d'Europe. Car l'engin devra se débrouiller là-bas tout seul, avec seulement un gros ordinateur à bord et une liaison radio avec la Terre. Les contrôleurs de la NASA n'ont pas fini de transpirer...

vostok,antarctique,lac,europe,ganymède,cryobotL'idée est d'installer le sous-marin miniature dans une sorte de gros pieu pointu en métal très dur  (dessin : NASA/JPL) , qui fera son trou en percutant la surface là où la glace sera la moins épaisse. Il devrait ainsi atteindre l'eau sous la glace. Là, la paroi du pieu s'ouvriraet le robot débutera sa plongée sans retour (vidéo : 2007 auto.des.sys, Inc.).

Il sera, comme à Vostok, relié au pieu par un câble très long pour l'électricité et la transmission des observations, à moins qu'il n'envoie ses informations par ultrasons, comme les baleines, ou ne pénètre dans la glace grâce à un véhicule à roues automatique. Le cryobot (robot des glaces), comme ils l'appellent en Californie, sera équipé de caméras à haute définition et en 3D, de projecteurs (il fait nuit noire sous la glace), ainsi que d'un petit laboratoire qui aura pour tâche d'analyser l'eau. Et, peut-être, d'y découvrir des bactéries.

 Sommes-nous seuls ou pas ?

Car c'est cela le plus important : les hommes se sont toujours demandés si la Terre était la seule planète abritant la Vie dans l'Univers.

Si l'engin ne repère rien dans l'océan d'Europe, cela ne voudra pas dire que la Vie n'existe que sur Terre. Il faudra alors partir bien plus loin, sur les planètes tournant autour d'autres étoiles, à des dizaines d'années-lumière de nous. Dans quelques siècles.

vostok,antarctique,lac,europe,ganymède,cryobotSi le robot observe ne serait-ce qu'un seul microbe, cette découverte changera profondément la manière dont les hommes voient l'Univers (photo : Hubble) dans lequel ils habitent et dont ils sont nés. Cela voudra dire que la Vie est un phénomène universel, qu'elle est capable de se développer même dans des environnements très différents du nôtre, qu'elle peut prendre des formes encore plus étranges ou plus belles que celles qui peuplent notre planète.

Cela voudra dire également que d'autres espèces intelligentes, qui ne nous ressembleront pasforcément ou pas du tout, pourraient peupler le cosmos. Et qu'un jour très très lointain, nous pourrons peut-être communiquer avec eux. N'oubliez jamais que les hommes ont toujours espéré ne pas être seuls dans l'Univers.

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Parce que finalement, un Univers aussi grand rien que pour nous, ce serait quand même un peu dommage, non ?

                                                                    PHILIPPE DAGNEAUX

 (*) marsrovers.jpl.nasa.gov/home/index.html

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